José Manuel Alarcón

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Fluidos tixotrópicos

La tixotropía es una propiedad de algunos fluidos no-newtonianos* a los que, cuando se les aplican esfuerzos cortantes, modifican su viscosidad haciéndose más fluidos. En palabras más simples, un fluido tixotrópico es aquel que en condiciones normales es viscoso (incluso sólido) pero que se vuelve líquido al agitarlo con más o menos fuerza. Existen bastantes ejemplos de este tipo de fluidos: la melaza, la pintura, el yogur, el kétchup, la mayoría de las tintas para imprenta… Incluso el cuerpo humano contiene varios tipos de éstos: el líquido sinovial de las articulaciones, el semen o algunos fluidos de las células como el citoplasma. A sus opuestos, mucho más raros, se les denomina fluidos reopécticos, que son líquidos ... [Más]

Innovación con sentido social: luz sin baterías ni corriente

Como ya he comentado en otras ocasiones, la innovación no tiene porqué estar relacionada con las últimas tecnologías ni con productos maravillosos pero totalmente prescindibles. De hecho existen innovaciones sencillas, poco aparentes, que pueden tener un impacto gigantesco en ciertas zonas geográficas o capas de la sociedad menos favorecidas. Son este tipo de innovaciones con sentido social las que más me gustan y las que prefiero resaltar aquí. Ciertas ventajas de la vida en los países desarrollados las damos por hecho cada día, y apenas pensamos en ellas pues son consustanciales a nuestra sociedad. Sin embargo se encuentran fuera del alcance de una gran parte de la población mundial. Según estimaciones del Banco Mundial, existen alrededor de 1.500 millones de personas en el mundo que no tienen acceso a la electricidad. Por lo tanto no... [Más]

Pruébalo antes de juzgar

Humpty Dumpty es uno de los personajes más célebres del personal mundo de Lewis Carroll. Es el huevo con patas y manos que, sentado en precario equilibrio en un muro, habla con Alicia en el capítulo 6 de "A través del Espejo", y que últimamente la industria de Hollywood ha desnaturalizado por completo al sacarlo en "El gato con botas". El personaje es famoso por su aspecto, por definir en un párrafo memorable el significado de una palabra como "quiere decir lo que yo quiero que diga" (el párrafo completo tiene mucho trasfondo), por acuñar el término "portmanteau" para el inglés*, y por sufrir prosopagnosia o incapacidad para reconocer los rostros de otras personas. Lástima que no tuviese mejor equilibrio ;-) Precisamente a partir de ese problema neurológico se gesta un párrafo que me parece gen... [Más]

Estar en la inopia

No, no me estoy refiriendo a nuestros dirigentes políticos, aunque podría hacerlo a la vista de lo que han “logrado” en los último años. Ellos tampoco parece que se enteren de nada, pero creen que realmente saben lo que hacen. Me refiero en realidad a la situación insostenible que vivimos por culpa de los medios de comunicación desde hace mucho tiempo. A todas horas nos bombardean con noticias alarmistas sobre la situación económica, la prima de riesgo, las cifras del paro, la corrupción política, los desmanes hechos en nombre del pueblo pero en contra de éste… Me despierto por las mañanas con la radio a las 7 en punto para enterarme de cómo va el mundo. En los últimos años la he ido cambiando de dial cada poco tie... [Más]

Comportarse como un grillo

Aunque casi nadie piensa nunca en ellos, lo cierto es que los grillos son unos insectos fascinantes. Existen más de 900 especies grillando por las noches en casi todos los rincones del mundo. Solamente los machos son capaces de cantar. Como tienen unas fuertes patas traseras y un cuerpo parecido, se confunden con los saltamontes con frecuencia, pero no son lo mismo. Suelen vivir entre 2 y 8 meses. Como buenos insectos, son animales de sangre fría y por lo tanto se ven muy influidos por la temperatura. Por ello, escuchándolos cantar es posible determinar la temperatura que hace en el exterior. Fue el físico Amos Dolbear quien descubrió que si cuentas el número de "cri-cri" que emite un grillo durante 8 segundos y le sumas 5 obtienes la temperatura ambiente en grados Celsius. Este cálculo es... [Más]

Caminar sobre ascuas

El rito de caminar sobre carbón incandescente es utilizado desde hace más de 3.000 años por culturas de todo el globo como una ceremonia de iniciación, demostración de valor o prueba de fe. En el mundo moderno se emplea también como parte de terapias de auto-ayuda, en ejercicios para mejorar la confianza en uno mismo, romper barreras mentales y ganar seguridad. Se calienta carbón en una hoguera. Cuando el carbón está al rojo vivo -generalmente entre 600 y 900 grados centígrados de temperatura-  se crea un lecho ardiente formando una capa muy compacta.  La persona camina rápidamente sobre él para recorrer el pasillo que se ha formado y llegar al otro extremo. Hay mucha gente mirando pero muy pocos que caminen. Y éstos, los héroes, s... [Más]

Innovación Social: enfermedades crónicas, grandes números y redes sociales

Que te diagnostiquen una enfermedad incurable y crónica debe de ser uno de los peores momentos en la vida de cualquiera. Sobre todo si esa enfermedad es discapacitante, como la esclerosis lateral amiotrófica (ELA, lo que tiene Stephen Hawkins)) o la Corea de Huntington. No digamos si es un cáncer o alguna otra que te augura como máximo unos pocos meses de vida. Prefiero ni imaginármelo. Pero si hago de tripas corazón y me lo imagino me da la sensación que, siendo una persona racional como soy, me gustaría saber lo máximo posible sobre la enfermedad, su progresión y su tratamiento, así como conocer de primera mano las experiencias de otras personas. Es más: si la enfermedad implica que alguien va a tener que cuidar del enfermo existen decenas de pequeños detalles y trucos que le conviene conocer. El pasado verano me invitaron a ser ment... [Más]

El círculo mortal de las hormigas

Las hormigas se utilizan frecuentemente como ejemplo de unidades organizativas bien estructuradas e inteligentes. El elevado número de individuos que componen una colonia es campo abonado para una absoluta desorganización y caos. Sin embargo su estructura social y los comportamientos propios de la especie hacen que se auto-organicen y puedan sobrevivir en conjunto. Una sola hormiga no tiene inteligencia y no sería capaz de sobrevivir. Sin embargo la colonia completa es "inteligente" y sobrevive. La observación de su comportamiento y el de otros insectos ha dado lugar a la disciplina conocida como "Inteligencia de enjambre" o "Swarm Intelligence", utilizada en inteligencia artificial para resolver problemas de búsqueda, generación de rutas óptimas y organización de sistemas electrónicos (robots). Pero además ... [Más]

La importancia de fracasar

El éxito o fracaso de un nuevo proyecto depende, claro está, de multitud de factores. Sin embargo, como ejercicio de reflexión tratemos de eliminar la mayoría de éstos y reducirlos a uno solo: la existencia de éxitos o fracasos previos del promotor de la empresa. Imaginemos pues que vamos a invertir en una nueva empresa, y que en igualdad de condiciones (proyecto atractivo, personas dignas de confianza...) tenemos tres opciones con tres distintos tipos de emprendedor: A) Un nuevo emprendedor, que va  a montar su primer negocio, con gran empuje e ilusión. B) Un emprendedor con éxito: que ya ha creado alguna empresa anteriormente y no ha sufrido nunca un gran fracaso. Le ha ido siempre bien en la vida. C) Un emprendedor que ha fracasado antes: ha tenido una empresa... [Más]

Es posible emprender en todas partes, hasta en los desiertos de hielo

A unos 200 kilómetros al norte del Círculo Polar Ártico se encuentra el pueblo sueco de Jukkasjärvi, de 540 habitantes. La temperatura en invierno es de -40ºC. Durante dos semanas enteras en diciembre, no sale el sol, y no, no hay Starbucks. Lo único que hay en abundancia en Jukkasjärvi es nieve, hielo, frío y oscuridad. "Y, ¿qué podemos vender?" se preguntaron un buen día unos lugareños. La respuesta lógica era: nieve, hielo, frío y oscuridad. "¡Perfecto!", dijo Yngve Bergquist: "Construiremos un hotel. De hielo. Para que la gente pueda tener la experiencia del... ¡hielo!". Ese fue el principio del Jukkasjärvi Ice Hotel, un hotel construido todo de hielo. Desde sus orígenes en 1990, el hotel ha crecido hasta tener 85... [Más]